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Especies en peligro de extinción: Los manatíes

Conocidas como las vacas del mar por comer todo el dia y su pasividad, sólo tienen un enemigo natural: El hombre.

Este apacible y hasta dócil animal, habita en las aguas cálidas tropicales del mundo, divididos en dos grandes grupos:

  • El manatí antillano, que alguna vez fue abundante, ahora figura como una especie en peligro de extinción en las listas de la UIC. Esta especie de manatí se encuentra principalmente alrededor de la península de Florida, pero se ha visto hasta Rhode Island. También hay pequeños grupos que viven en México, el noreste de Sudamérica y el Caribe. También se ven tan al sur como Brasil, América Central y del Sur.
  • Los manatíes de África Occidental tienen un rango que abarca desde Senegal hasta Angola, África. Los manatíes amazónicos viven en agua dulce. Habitan áreas alrededor de la cuenca del Amazonas, en Brasil. El número se ha reducido drásticamente a unos pocos que viven en Perú, Ecuador y Colombia.

Los manatíes o vacas marinas son fundamentalmente herbívoros. El alimento principal del manatí es la materia vegetal que se encuentra a lo largo de la costa, sumergida, flotante y emergente, como algas, hojas de mangle, bellotas o lirios de agua, pero a veces se las ve comiendo pescado y almejas.

Algunos datos...

Pesan aproximadamente entre 800 y 1,200 libras.

En general crecen hasta 10 a 13 pies de largo.

Las hembras son normalmente más grandes que los machos. Se encontró un manatí hembra que pesaba 3.650 libras.

Un manatí tiene un cuerpo aerodinámico, más relleno alrededor del centro de su cuerpo que luego se estrecha y termina en una cola en forma de paleta.

Son de color gris pero pueden verse más marrones o verdes debido a las algas que crecen en su cuerpo. Tienen dos aletas pectorales pequeñas que usan para dirigir, comer y abrazar a otros manatíes.

Los manatíes no son agresivos ni territoriales. Tienden a socializar libremente en grupos, pero pasan la mayor parte del tiempo solos comiendo y durmiendo.

Gestación y reproducción: una hembra de manatí sólo produce una cría cada dos o cinco años. Los gemelos ocurren ocasionalmente, pero esto es raro. Esta es una de las razones por las que sus números ahora son tan bajos. Su tasa de reproducción lenta no puede mantenerse al día con la cantidad de manatíes que son asesinados regularmente. Es por ello que en diferentes países han pasado a estar bajo la protección legal de los gobiernos locales.

El tiempo de gestación es de 12 meses. La cría normalmente se desteta en un año, pero se queda con la madre durante dos años para aprender sobre la alimentación y las rutas migratorias..

Expectativa de vida y causa de muerte:

Estos mamíferos acuáticos pueden vivir naturalmente de 50 a 60 años. La desafortunada verdad es que mueren más manatíes por causas humanas, cacería y arrollados por botes que por causas naturales.

Al igual que otras especies son dependientes de los ecosistemas que los sostienen; hábitats naturales como los manglares y aguas poco profundas en la zona del mar caribe.

En México la población se ha visto reducida a unos 1,000 ejemplares, de los cuales una cuarta parte están en la zona de Quintana Roo, y viven constantemente amenazados por los desarrollos turísticos que arrasan el hábitat de este al igual que los monos araña oriundos de la zona.

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