Hormigas

Hormigas y su papel en los ecosistemas

Las hormigas son pequeños insectos que habitan entre la hojarasca y la materia orgánica depositada en el suelo; cuando las encontramos en el jardín o la casa, sin miramientos implementamos remedios para ahuyentarlas o exterminarlas, pero pocas veces nos preguntamos cuál es su papel dentro de los ecosistemas.

Ellas abundan en las regiones tropicales y subtropicales, aunque se extienden en todos los hábitats, sirven como defensa frente a herbívoros, ayudan a la dispersión de semillas, son polinizadores y ayudan a la conformación de jardines de epífitas, plantas que crecen sobre otra planta.

Las conocemos por ser defoliadoras y algunas especies son temidas por los piquetes que provocan a quienes están cerca de ellas. Pero el humano no es sólo su depredador, sino que también es una especie vulnerable a los cambios que se producen dentro de los ecosistemas en los que vive.

Poco se conoce sobre su faceta de polinizadoras, de acuerdo con estudios científicos se ha determinado que estos pequeños insectos participan en la estimulación de por lo menos 46 especies de 20 familias de plantas distintas, siendo una de las especies que dispersan la semilla vital para su reproducción.

Para este grupo de animales las flores abiertas blancas y amarillas que ofrecen polen y néctar en bajas cantidades son más atractivas; incluso esas plantas han modificado su estructura para generar sustancias que atraigan a las hormigas y así asegurar su polinización.

Numerosas especies de plantas que también son polinizadas por la hormiga son el cacao, a través de las especie Monomorium florícola, Pheidole sculptior y Wassmannia; además de las orquídeas que sólo prefieren a estas andadoras que con sus patas estimular su reproducción.

Cada especie de hormigas interactúa de forma distinta con su entorno y se asocia con numerosas especies de forma diferente. Por ejemplo, las denominadas “zompopos” o “arrieras” transportan hojas a sus hormigueros para hacer una composta y cultivar los hongos con los que se alimentan.

La mayoría forman colonias, organizadas y se dividen en “castas”, por lo que también son capaces de recolectar insectos muertos como las Attini; mientras que otras se asocian con numerosas especies que les proporcionan alimento como el caso de los pulgones.

En México, algunas especies han sido incorporadas en la dieta constituyendo un alimento rico, por las proteínas que tienen y propiedades medicinales: ejemplo de ello son los escamoles o las chicatanas.

Por eso, la próxima vez que te encuentres un caminito de hormigas recuerda que esos animales pequeños cumplen un papel en el mantenimiento y funcionamiento de los ecosistemas, plantas y animales. Gracias a su amplio espectro de alimentación, ayudan a mantener el suelo de los bosques limpios y a la descomposición de los desechos. Junto con las abejas, son realmente de los insectos sin los cuales no podemos vivir.

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